Un hombre paralizado logra caminar de nuevo gracias a implante

Un hombre que había quedado paralítico ha logrado caminar de nuevo, gracias a un implante desarrollado por un equipo de investigadores suizos.

Es la primera vez que alguien que ha sufrido un corte completo de la médula espinal ha vuelto a caminar libremente.

La misma tecnología -usada en 9 personas- permitió mejorar la salud de otro paciente paralítico hasta el punto de permitirle convertirse en padre.

La investigación que hizo posible esto fue publicada por la revista Nature Medicine.

Implante eléctrico

Michel Roccati quedó paralítico tras un accidente de motocicleta ocurrido hace cinco años.

Su médula espinal quedó cortada completamente y perdió todo tipo de sensibilidad en sus piernas.

Pero ahora él puede caminar gracias a un implante eléctrico que le fue colocado en su médula espinal.

Nunca antes alguien que hubiera sufrido este tipo de lesión había podido volver a caminar.

Los investigadores destacan que esto no es una cura para las lesiones de médula y que la tecnología aún es demasiado compleja para ser usada cotidianamente. No obstante, celebran que se trata de un gran paso hacia la mejoría de la calidad de vida de estos pacientes.

Conocí a Michel en el laboratorio donde fue creado el implante. Él me dijo sobre esa tecnología: «Es un regalo para mí».

«Puedo levantarme, caminar adonde quiero, puedo subir las escaleras. Es casi una vida normal», agregó.

Pero no ha sido solamente la tecnología lo que ha impulsado la recuperación de Michel. Este joven italiano tiene una voluntad de hierro. Él me dijo que desde el momento del accidente estuvo decidido a progresar todo lo que pudiera.

«Yo solía boxear, correr y hacer ejercicio en el gimnasio. Después del accidente, ya no pude hacer esas cosas que me encantan, pero no dejé que eso afectara mi ánimo. Nunca detuve mi rehabilitación. Quería solucionar ese problema», señala.

La rapidez con la que Michel se recuperó sorprendió a Jocelyne Bloch, la neurocirujana del Laboratorio de Neuroterapias y Neuromodelación (LNTM) que le colocó el implante y que con pericia adjuntó electrodos a fibras nerviosas individuales.

El empeño puesto por Michel en su recuperación también ha jugado un papel importante.

Tratamiento experimental

Los nervios en la médula espinal envían señales del cerebro a la piernas. Algunas personas quedan paralíticas cuando estos nervios resultan dañados por alguna lesión.

En el caso de Michel no hay ninguna señal porque su médula espinal está completamente cortada, pero el implante envía señales directamente a sus piernas, permitiéndole caminar aunque solamente cuando el implante está encendido.

Hasta ahora nueve personas han recibido el implante y han recuperado la capacidad de caminar. Ninguna de ellas lo usa para ayudarse a caminar cotidianamente porque a estas alturas es muy complicado. En lugar de ello, lo usan para la práctica de caminar, lo que ejercita sus músculos, mejora su salud y, con frecuencia, restaura un poco el movimiento.

La salud de David ha mejorado tanto que ha sido capaz de procrear una hija junto a su pareja Janine, algo que no era posible después del accidente que sufrió en 2010.

Su hija, Zoe, ahora tiene un año de edad. Cuando estuve con ellos, ella hizo una carrera con su papa usando la andadera infantil y disfrutó mucho al ganarle.

Todavía queda un largo camino por recorrer antes de que la tecnología pueda usarse de forma rutinaria para ayudar a caminar a las personas que sufren parálisis, según el profesor Grégoire Courtine, quien dirigió el equipo que desarrolló la tecnología en la École Polytechnique Fédérale de Lausanne (Suiza).

«Esto no es una cura para la lesión de la médula espinal. Pero es un paso fundamental para mejorar la calidad de vida de las personas. Vamos a empoderar a las personas. Les vamos a dar la capacidad de ponerse de pie, de dar algunos pasos. No es suficiente, pero es una mejora significativa», aseguró.

Una cura requeriría la regeneración de la médula espinal, posiblemente con terapias con células madre, que aún se encuentran en una etapa muy temprana de investigación. El profesor Courtine cree que su tecnología de implantes podría usarse junto con tratamientos de regeneración nerviosa, una vez que estén listos.

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