Aunque hay pesimismo, en Amrica Latina las cosas no estn del todo mal



Si hay un smbolo que sea mnimamente esperanzador para Amrica Latina, probablemente sea el gasoducto Nstor Kirchner, en Argentina. No obstante, si bien las cosas mejoran no hay que dejarse llevar por la euforia.

El gasoducto, de 2.700 millones de dlares y 536 kilmetros de longitud, se inaugur con bombos y platillos en julio de 2023, conectando el yacimiento de Vaca Muerta con el centro del pas. De un plumazo, se le puso fin a la dependencia de gas importado que tiene ese pas, hecho que representa un ahorro de ms de 4.000 millones de dlares anuales de reservas a la golpeada economa argentina.Por ahora, el gasoducto solo permite suministrar ms gas internamente en Argentina. Sern necesarias nuevas ampliaciones antes de que pueda exportar a vecinos como Brasil y Bolivia, y todava no mencionemos la posibilidad de abastecer al mercado europeo, hambriento de energa en medio de la guerra de Ucrania.Aunque Vaca Muerta es la segunda mayor reserva de gas de lutita o shale gas del mundo, y empresas como Shell, YPF y Exxon han hecho grandes apuestas en ella, el yacimiento solo produce casi un tercio de su potencial debido a los controles de capital, la insuficiencia de infraestructuras y la inestabilidad poltica de Argentina.(Siga leyendo:Tribunal Supremo de Venezuela ratifica inhabilitacin de Mara Corina Machado)Como tantas otras cosas en Amrica Latina y el Caribe (ALC), la realidad puede ser mucho mejor. Pero aun as, Vaca Muerta es un claro paso hacia adelante. A pesar de la mala poltica y del pesimismo de los ltimos aos.

La gente se da cuenta de que hay retos globales para los que Amrica Latina est en una posicin nica para formar parte de la solucin.

En efecto, tras una dcada perdida en la que las economas se estancaron en toda la regin, un nuevo optimismo parece afianzarse en algunas zonas. Es desigual y se concentra en determinados pases (especialmente Brasil y Mxico) y sectores (energa, agroindustria y nearshoring externalizacin de la produccin en pases cercanos donde se abaratan costos, entre otros). Pero el balance final todava parece ser un modesto aumento del crecimiento y una oportunidad de tiempos mejores para los inversores y muchos de los 660 millones de personas en Amrica Latina y el Caribe.Escptico? Francamente, todo el mundo lo est. Pero muchos hacen sus apuestas de todos modos. La inversin extranjera directa (IED) en la regin se dispar un 55 % en 2022, hasta alcanzar el rcord de 224.000 millones de dlares, en un ao en el que los flujos de IED a escala mundial se redujeron un 12 %.(Tambin:Ecuador destruye el mayor decomiso de droga de su historia: 21,5 toneladas de cocana)En 2023, las divisas de Colombia, Mxico y Brasil han sido las de mejor desempeo de los mercados emergentes, seguidas de cerca por Per, gracias al influjo de capital global. Mxico super a China en julio y se convirti en el principal socio comercial de Estados Unidos por primera vez en 20 aos. Detrs de todo esto subyace la idea de que, en una poca de rpidos cambios en el comercio mundial y en los flujos de capital, Amrica Latina tiene mucho de lo que el mundo necesita: materias primas estratgicas, fuentes de energa renovables, trabajadores cualificados cerca del mercado estadounidense y mucho ms.No solo veo optimismo, sino accin, dijo Ilan Goldfajn, presidente del Banco Interamericano de Desarrollo (BID). La gente se da cuenta de que hay retos globales para los que Amrica Latina est en una posicin nica para formar parte de la solucin.Nadie est tirando manteca al techo, apelando al viejo dicho argentino para hablar de las pocas de bonanza. Las tasas de crecimiento de la regin siguen por debajo de su potencial, por detrs de otros mercados emergentes en frica y Asia Oriental. Sin embargo, 2023 ser el tercer ao consecutivo en que el Fondo Monetario Internacional y otros organismos se vean obligados a elevar sus previsiones de crecimiento para la regin por resultar demasiado pesimistas. La desesperanza que envolvi a la regin tras el covid-19 parece haber sido exagerada. Incluso, el crecimiento del PIB del 2,3 % proyectado para 2023 duplicara la tasa media de Amrica Latina y el Caribe en los cinco aos anteriores a la pandemia.El populismo y otros ismos an podran sofocar la recuperacin. Gran parte del escenario ms optimista depende de la economa mundial, y la salud tanto de Estados Unidos como de China son grandes interrogantes. El gasoducto argentino incompleto muestra hasta qu punto ser fundamental seguir ampliando las infraestructuras en el futuro. La persistencia de elevados niveles de pobreza y hambre, herencia de la dcada perdida, significa que an podran pasar algunos aos para que las personas perciban una mejora significativa en sus vidas.No obstante, todava hay situaciones relativamente optimistas para Amrica Latina y el Caribe para los aos venideros. En este artculo, me centrar en cinco razones fundamentales para dicho optimismo, basadas en entrevistas con lderes empresariales, polticos, analistas y gente del comn que fueron lo suficientemente valientes como para expresar al menos cierta esperanza.(Lea ms:Milei crear Fiscala anticorrupcin para investigar funcionarios pblicos en Argentina)Posicin estratgica

Fernando Henrique Cardoso, expresidente de Brasil.

Hace unos aos, el expresidente brasileo Fernando Henrique Cardoso me dijo en una conversacin: Tenemos que aprovechar nuestro mayor activo estratgico. Y Brasil est lejos, al hablar sobre la creciente rivalidad entre Estados Unidos y China.Con una sonrisa irnica, explic que, en una nueva y voltil era de competencia entre grandes potencias, la mera distancia geogrfica que separa a Brasil de focos de tensin como Ucrania, Israel y Gaza o Taiwn es una ventaja infravalorada. Si su pas y otros de Amrica Latina pudieran mantener cierta neutralidad, seran considerados un refugio seguro para que todos invirtieran, incluso en un mundo en fragmentacin. Adems, dijo Cardoso, podran beneficiarse de una especie de guerra de ofertas, ya que Washington, Pekn y otras potencias compiten por la influencia y los recursos naturales.Eso es exactamente lo que ocurri en la regin en 2023. La moralidad y la sabidura estratgica a largo plazo de la neutralidad, o no alineacin, son discutibles. Sin embargo, por el momento, en los vestbulos de los hoteles donde se hacen negocios en So Paulo, Santiago, Ciudad de Panam y Bogot, se escucha una asombrosa variedad de chino, ingls, rabe y francs mientras se cierran acuerdos.En julio, la Comisin Europea anunci inversiones en reas como el oxgeno verde, entre otras, por orden de los 48.000 millones de dlares, en un plazo de cinco aos en toda la regin. Ese mismo mes, ms de 100 funcionarios y empresarios de Arabia Saudita visitaron Brasil y firmaron 26 acuerdos bilaterales de inversin enfocados en la minera y la agroindustria. Los chinos estn realizando una de sus mayores inversiones estratgicas en un nuevo puerto de aguas profundas de 1.300 millones de dlares al norte de Lima, que podra reducir el tiempo promedio de transporte martimo a Asia de 45 a 35 das. Estados Unidos sigue siendo el mayor inversionista en Amrica Latina, con ms del 40 % de la IED.(Tambin:Nayib Bukele: cmo es la vida del presidente ms popular de Amrica Latina?)El hilo conductor de muchos acuerdos es la agroindustria: Amrica Latina es el mayor exportador neto de alimentos del mundo, un factor crtico en un momento en que se prev que la clase media mundial se duplique en las prximas dos dcadas, hasta alcanzar la cifra de 3.000 millones de personas. Brasil ha sido el principal beneficiario hasta ahora, pero Argentina est a punto de sumarse si, como se espera, este 2024 trae mejores condiciones meteorolgicas (tras su peor sequa en 40 aos) y polticas (con Javier Milei como presidente).A diferencia del boom de las materias primas de la dcada de 2000, este ciclo no es fundamentalmente un boom de precios. Se trata ms bien de un boom de la inversin que podra aumentar los rendimientos y la eficiencia, coment Goldfajn. Como tal, no ser tan drstico, pero puede resultar ms sostenible.Potencial de nearshoringAl mismo tiempo, muchos pases estn aprovechando su proximidad con Estados Unidos, a medida que las empresas acercan la produccin a casa tras la pandemia y el aumento de las tensiones con China. La tendencia al nearshoring ha sido ms lucrativa de lo que algunos predijeron, sobre todo (aunque no exclusivamente) en Mxico, donde la IED aument un 40 % en el primer semestre de 2023, ayudando a la economa a crecer a un ritmo promedio del 3 % despus de aos de estancamiento.Las polticas alrededor de nearshoring podran ser mucho mejores. El gobierno de Andrs Manuel Lpez Obrador tiene una relacin difcil con las empresas, y este 2024 podra ser el regreso de Donald Trump, quien rutinariamente amenaz a Mxico con cierres de fronteras cuando fue presidente. El suministro irregular de electricidad y agua, los cuellos de botella en las infraestructuras y la inseguridad son obstculos. La oferta inmobiliaria en zonas manufactureras como Monterrey es tan escasa que algunos polgonos industriales exigen un compromiso de 10 aos a los inquilinos.(Siga leyendo:Trump declarado culpable de difamar a Carroll: deber pagarle 83,3 millones de dlares)Pese a esto, las inversiones siguen llegando: Tesla anunci en marzo su primera incursin en Mxico con una gigafactora de 5.000 millones de dlares que le ayudar a cumplir el objetivo de reducir a la mitad los costos de fabricacin de sus vehculos elctricos (la Ley de Reduccin de la Inflacin de Estados Unidos permite crditos fiscales para los vehculos elctricos aunque se fabriquen en Mxico, debido a su acuerdo comercial). Mientras tanto, las empresas no estadounidenses tambin estn ansiosas por afianzarse en Norteamrica: el fabricante taiwans de productos electrnicos Quanta Computer anunci en mayo una inversin de 1.000 millones de dlares en Mxico. Para el conjunto de Amrica Latina, el nearshoring tiene el potencial de sumar 78.000 millones de dlares anuales a las exportaciones de la regin, segn el BID.El BID tambin estima que ms de la mitad del potencial adicional del nearshoring se encuentra fuera de Mxico. Intel inform en agosto que invertir 1.200 millones de dlares en Costa Rica, despus de que Washington acord incluir a este pas en los esfuerzos de Estados Unidos por impulsar la fabricacin de semiconductores. Otros pases de la cuenca del Caribe, como Honduras (1.000 millones de dlares en exportaciones potenciales aadidas), Trinidad y Tobago (480 millones de dlares) y Jamaica (140 millones de dlares), podran sumarse a estos planes, segn el BID.Sinceramente, nunca esperamos ver semiconductores fabricndose en Mxico, o autos elctricos o cosas as, dijo Marcelo Claure, un bolivianoestadounidense, quien fue CEO de Sprint y Softbank International, y ahora dirige un fondo de inversin enfocado en Amrica Latina. Piensa en lo lejos que hemos llegado, y te dars cuenta de lo que an podra estar por venir.(Ms:Tras fallo de CIJ, EE. UU. reitera que es ‘infundado’ acusar a Israel de genocidio)

El Nearshoring es un modelo de externalizacin de servicios.

Potencia energticaLa palabra potencial es importante. Se ha hablado mucho del litio, del que Amrica Latina posee cerca del 60 % de las reservas identificadas en el mundo. Sin embargo, la produccin ha sido insuficiente, ya que los gobiernos de Chile y Bolivia, en particular, han promulgado leyes que obligan al Estado a desempear un papel importante en la explotacin. El reciente descubrimiento de un yacimiento de litio aparentemente gigantesco en la frontera entre Nevada y Oregn plantea la cuestin de si, para cuando los pases hayan logrado una combinacin de polticas adecuada, el mundo habr pasado la pgina a otro recurso natural.Amrica Latina atrajo solo 20.000 millones de dlares en inversiones en energas renovables durante 2022, lo que representa solo el 4 % del total mundial. Esto significa que la regin no est dando lo mejor de s en la economa mundial, no obstante el claro potencial que tienen las energas solar, elica e hidrulica.Aprovecharlas exigir una mayor integracin en la economa mundial. Sin embargo, paradjicamente, frente a estas oportunidades, la regin se est integrando cada vez menos, afirma un reciente estudio dirigido por el economista en jefe del Banco Mundial, William Maloney.(Tambin:Exvicepresidente del Banco Chino de Desarrollo es condenado a 20 aos por soborno)Algunos aconsejan paciencia, argumentando que los abundantes recursos de la regin y las necesidades de la transicin energtica mundial acabarn imponindose. Ms de una cuarta parte de la energa primaria de Amrica Latina procede ya de fuentes renovables, el doble de la media mundial. La industria elica de Brasil ha duplicado su capacidad desde 2018, lo que podra situar al pas en la fila para ser el cuarto mayor productor mundial en 2027, detrs de China, Estados Unidos y Alemania, segn un organismo de la industria local. En junio, Uruguay anunci una inversin de 4.000 millones de dlares en nuevos proyectos de energas renovables, la mitad de ellos centrados en el hidrgeno verde, un mbito en el que Chile y otros pases tambin tienen un gran potencial.El anticuado sector del petrleo y el gas de Amrica Latina todava ofrece algunas oportunidades. La produccin total de petrleo de la regin ha cado un 20 % en la ltima dcada, hasta los 7,8 millones de barriles diarios, debido al descenso de la produccin de Mxico y Venezuela. Sin embargo, segn un estudio de la Universidad de Columbia, Brasil y Guyana podran representar juntos la mitad de la produccin petrolera de Amrica Latina a finales de esta dcada.Hay un gran potencial en otros lugares, aunque la reaccin contra el petrleo y las actividades extractivistas en general se evidenci en agosto, cuando el 59 % de los ecuatorianos votaron a favor de poner fin a la produccin de petrleo en un parque nacional de la Amazonia, renunciando a unos ingresos previstos de hasta 13.000 millones de dlares en los prximos 20 aos. Los votantes de la provincia argentina de Neuqun estn cada vez ms molestos por el aumento de la delincuencia, la escasez de viviendas y la desigualdad asociadas al desarrollo del cercano yacimiento de Vaca Muerta, segn declar Mara Esperanza Casullo, profesora y analista poltica local.Una poltica que anda

Lo ms emocionante en Amrica Latina en este momento es la fortaleza de las democracias

Le pregunt a Marcelo Claure, el veterano CEO de empresas globales, si exista el riesgo de que la poltica saboteara el momento ms prometedor de Amrica Latina. Qu pasa con la poltica en Estados Unidos? O en Europa?, replic. No estoy seguro de que en Amrica Latina sea peor, la verdad.No es exactamente una aprobacin contundente, pero tiene razn. En esta era de polarizacin y redes sociales, corremos el riesgo de obsesionarnos tanto con las disfunciones cotidianas que nos perdemos los momentos en que los funcionarios realmente cumplen. Por ejemplo, los bancos centrales de Amrica Latina comprendieron, posiblemente ms rpido que en ninguna otra regin del mundo, que la inflacin de la poca de la pandemia no era transitoria y que era necesario subir los tipos de inters.Como resultado, la inflacin se est ralentizando en casi todas partes, menos en Argentina y Venezuela, y los bancos de Brasil, Chile y Uruguay estn recortando los tipos de inters, a pesar de que siguen subiendo en algunas partes del mundo desarrollado.No cabe duda de que las polticas populistas en toda la regin siguen suprimiendo el crecimiento econmico. Pero la nueva marea rosa de presidentes de izquierda, como el colombiano Gustavo Petro, el chileno Gabriel Boric, el mexicano Andrs Manuel Lpez Obrador y el brasileo Luiz Incio Lula da Silva, por lo general, han desafiado las predicciones catastrofistas manteniendo una mano firme en la gestin fiscal. Los temores de los votantes de convertirse en la prxima Venezuela son a menudo exagerados, pero en la prctica el espectro de repetir esa tragedia probablemente ha limitado las ambiciones de toda una generacin de lderes progresistas en Amrica Latina.(Siga leyendo:El triunfo en Miss Japn de una modelo nacida en Ucrania reabre debate de identidad)Para bien y para mal, esta tambin es una poca en la que es difcil que un poltico adquiera demasiado poder. De las ltimas 22 elecciones presidenciales libres y justas en Amrica Latina, un partido de la oposicin ha ganado en 20 de ellas. Esto es el resultado, parcialmente, de una disfuncin: la pobreza, el desempleo y la inseguridad alimentaria estaban aumentando en la regin, incluso antes del advenimiento de la pandemia. En trminos generales, bajo este entorno, los lderes polticos no han cumplido con las expectativas de la poblacin y han perdido popularidad poco despus de asumir sus cargos.En ese entorno, la erosin democrtica sigue siendo una preocupacin real. Pero cuando los presidentes intentan mantenerse en el poder interfiriendo en las elecciones, persiguiendo a sus opositores o acaparando ilegalmente el poder para s mismos, como ha ocurrido en Brasil, Guatemala y Per, las instituciones han resistido. Lo ms emocionante en Amrica Latina en este momento es la fortaleza de las democracias, afirm Susan Segal, directora general de Americas Society y Council of the Americas, las organizacin que publica AQ. Es una sorpresa para todos, y al contrario de la forma en que solan funcionar las cosas en la regin.El motor de las techsLa pandemia fue indiscutiblemente terrible en Amrica Latina y el Caribe, donde se produjo quiz un tercio de las muertes a escala mundial a pesar de tener solo el 8 % de la poblacin global. Pero aceler la transicin hacia una economa ms digital, a medida que la poblacin relativamente joven de la regin, que tiene una de las tasas de uso de telfonos inteligentes ms elevadas del mundo, adopt el comercio electrnico, la tecnologa financiera y otros segmentos.La velocidad de la expansin ha sido asombrosa. Mercado Libre, la mayor empresa de comercio electrnico de la regin, declar en abril que contratara a 13.000 personas ms, con lo que su plantilla total ascendera a 53.000 empleados, frente a los 10.000 que tena a finales de 2019. Ms del 80 % de las nuevas contrataciones de la empresa se producirn en Brasil y Mxico. En general, se espera que el comercio electrnico represente casi una quinta parte de las compras minoristas en Amrica Latina para 2026, segn un estudio de Morgan Stanley.Las nuevas tecnologas estn permitiendo a las clases trabajadoras de la regin, muchas de las cuales trabajan en el sector informal y nunca han tenido una cuenta bancaria, acceder al crdito por primera vez. De acuerdo con el FMI, el valor de las transacciones en bancos digitales totalmente en lnea o fintechs se dispar hasta los 123.000 millones de dlares en 2021, en comparacin con los 17.000 millones de dlares cuatro aos antes. El valor de los pagos digitales tambin se ha duplicado en ese tiempo, hasta 215.000 millones de dlares, a menudo utilizando nuevas plataformas innovadoras como la mexicana CoDi, la costarricense Sinpe Mvil o la brasilea Pix.(Le puede interesar:Ms de 60 periodistas palestinos encarcelados por Israel y en condiciones ‘brutales’)

Mercadolibre: nueva bodega

Nubank, el lder tecnolgico de la regin, tiene ahora ms de 90 millones de clientes, suficientes para situarse entre las mayores empresas financieras de Amrica Latina, segn inform Bloomberg en agosto. Sin embargo, David Vlez, CEO y fundador de la empresa, de origen colombiano, dijo: Los bancos tradicionales siguen teniendo ms del 85 % de cada una de las verticales , incluidos los seguros y el crdito a las pequeas empresas.De cara al futuro, Vlez afirma que la inteligencia artificial va a ser una tecnologa horizontal que podra revolucionar el acceso a la educacin y la salud. Es probable que parte de esa innovacin proceda de empresas tecnolgicas latinoamericanas, que tradicionalmente se han destacado por encima de sus competidores. Estamos asistiendo a la segunda o tercera generacin de emprendedores tecnolgicos en Amrica Latina, afirma Segal. Han creado esta comunidad en red en la que los lderes exitosos financian y tutelan a muchos de los ms jvenes.Siempre es fcil y ms seguro ser negativo con respecto a Amrica Latina, dijo una vez Michael Reid, quien por muchos aos fue el editor regional de The Economist. Al sombro balance de la ltima dcada, cabe aadir otras advertencias: el cambio climtico y El Nio seguirn causando estragos en las economas de la regin.La aparentemente interminable expansin del crimen organizado, alimentada por la demanda de drogas de Estados Unidos y Europa, est causando estragos y desestabilizando la poltica en pases que antes apenas tenan problemas, como Chile y Ecuador (tambin se suman Costa Rica y Uruguay). La vida sigue siendo lo bastante difcil para la gente del comn, lo que ha impulsado a que un nmero rcord de emigrantes latinos crucen la frontera estadounidense. La corrupcin, la desigualdad y la mala gestin poltica pueden impedir que los avances mejoren la vida de las clases trabajadoras.Pero la conclusin es bsicamente esta: el contexto exterior de la regin es ahora tan favorable, en diversos frentes, que est superando otras dificultades. Si la combinacin de polticas pblicas fuera mejor, la regin podra crecer un 4 %, incluso un 5 % al ao. Pero un 2,3 %, o quiz un poco ms, sigue pareciendo progreso. Ese crecimiento, sumado a las inversiones que se estn realizando, podra bastar para crear un poco ms de bienestar entre las personas que habitan el subcontinente, lo que a su vez podra contribuir a que la poltica mejore. En otras palabras, parece el comienzo de un crculo virtuoso, no abrumadoramente positivo, pero mejor que la situacin actual. En general, soy optimista, afirma Marcelo Claure. Y no es el nico.BRIAN WINTER (*)AMERICAS QUARTERLY(*) Editor en jefe de Americas Quarterly y analista de la poltica latinoamericana. Jos Enrique Arrioja y Emilie Sweigart tambin colaboraron en el reportaje.