Descubren una nueva especie de gusano que puede proteger los cultivos sin pesticidas



Los pesticidas se utilizan en la agricultura para controlar las malezas, la infestacin de insectos y las enfermedades. Existen muchos tipos diferentes de pesticidas y cada uno sirve para combatir plagas especficas. Pero el uso de pesticidas no es inocuo: pueden provocar graves daos al medio ambiente, a la flora, a la fauna y al ser humano.Los principales efectos a largo plazo de los plaguicidas se pueden agrupar en: los que afectan directamente al individuo expuesto, como esterilidad, anemia aplstica, cncer y trastornos diversos; y los que se observan en su descendencia, como teratognesis, mutagnesis, alteraciones del sistema inmunolgico o del sistema nervioso.Por este motivo, los cientficos investigan desde hace decenios mtodos que ayuden a evitar el uso de pesticidas. Entre esos mtodos para controlar plagas, enfermedades y malezas figuran los biolgicos, que consisten en utilizar organismos vivos con objeto de controlar las poblaciones de otro organismo.Los gusanos nematodos entomopatgenos parasitan insectos y se utilizan desde hace tiempo en programas de control biolgico contra plagas de insectos en la agricultura. Los nematodos de la familia Steinernema, descubiertos hace un siglo, no son dainos para los humanos ni para otros mamferos.Algunas especies de nematodos tienen una amplia gama de huspedes, como Steinernema carpocapsae, que puede infectar a unos 200 insectos, mientras que otras tienen una gama de huspedes especfica, como Steinernema scapterisci, que est adaptada para infectar insectos solo dentro del orden Orthoptera.El nematologo de la UCR Adler Dillman y sus colegas en su laboratorio. / Stan Lim / UCREn ensayos de laboratorio, los nematodos pueden tener un rango de huspedes ms amplio de lo normal que no se traslada al campo. Sin embargo, las especies que estn en un entorno natural estn bien adaptadas a esas condiciones ambientales y son efectivas contra las plagas existentes.Agentes de control biolgicoCientficos de la Universidad de California Riverside (UCR) han descubierto una nueva especie de gusano, que han llamado Steinernema ademis, que tambin infecta y mata insectos. Con la particularidad de que estos pequeos gusanos podran controlar las plagas de los cultivos en lugares clidos y hmedos donde otros nematodos beneficiosos no pueden prosperar actualmente.El rango de huspedes de Steinernema adamsi an no se ha explorado, por lo que los estudios futuros deberan centrarse en ese aspecto para identificar los huspedes potenciales y as mejorar la eficacia en el control biolgico.Una cosa est clara: Steinernema adamsi mata insectos. Los investigadores lo confirmaron poniendo algunos de estos nematodos en recipientes con polillas. «las mataron en dos das con una dosis muy baja de gusanos», rememora Dillman. Como son miembros de un gnero que puede infectar a cientos de insectos, los investigadores confan en que ser «muy beneficioso», ya sea un parsito especialista o generalista.En el futuro, los investigadores esperan descubrir las propiedades nicas de este nematodo . «An no sabemos si puede resistir el calor, la luz ultravioleta o la sequedad. Y tampoco la variedad de insectos que es capaz de infectar», indica Dillman.Ejemplares de la nueva especie de nematodo. / Adler Dillman / UCREl descubrimiento de esta nueva especie tiene implicaciones importantes para el desarrollo de agentes de control biolgico eficaces en Tailandia y en reas con condiciones climatolgicas similares.»Aunque hay ms de 100 especies de Steinernema, siempre estamos buscando especies nuevas porque cada una tiene caractersticas nicas. Algunas podran ser mejores en ciertos climas o con ciertos insectos», indica el nematlogo Adler Dillman, cuyo laboratorio hizo el descubrimiento.»Nuestro trabajo contribuye a nuestra comprensin de la diversidad y evolucin de los nematodos entomopatgenos», sealan los autores del estudio, que acaba de publicarse en Journal of Parasitology.Casi invisibles a simple vistaEl descubrimiento fue casual: el laboratorio de Dillman haba solicitado muestras de Steinernema y los anlisis de ADN revelaron que no eran las especies que haban pedido. «Genticamente, no se parecan a nada que se haya descrito jams», explica Dillman.Los gusanos de la especie recin descubierta son casi invisibles a simple vista, aproximadamente la mitad del ancho de un cabello humano y poco menos de un milmetro de largo. «Varios miles en un matraz parecen agua polvorienta», apunta Dillman.Los descubridores han llamado a la nueva especie Steinernema adamsi en honor al bilogo estadounidense Byron Adams, presidente del Departamento de Biologa de la Universidad Brigham Young. «Adams ha ayudado a perfeccionar nuestra comprensin de las especies de nematodos y su importante papel en la ecologa y el reciclaje de nutrientes en el suelo», relata Dillman. «Me pareci un homenaje apropiado para l», aade.Adams, que en la actualidad est investigando nematodos en la Antrtida, se siente honrado de que una especie tan «cool» lleve su nombre en la literatura cientfica. Ms an porque la biologa de este animal es «absolutamente fascinante», comenta.»Aparte de sus aplicaciones obvias para aliviar el sufrimiento humano causado por insectos y plagas, tambin tiene mucho que ensearnos sobre los procesos ecolgicos y evolutivos involucrados en las complejas relaciones entre parsitos, patgenos, sus huspedes y sus microbiomas ambientales», seala.»Es emocionante porque el descubrimiento aade otro insecticida que podra ensearnos una biologa nueva e interesante. Tambin provienen de un clima clido y hmedo, lo que podra convertirlos en un buen parsito de los insectos en entornos donde actualmente los nematodos de huerto disponibles comercialmente no han podido florecer», remata Dillman.Informe de referencia: de la seccin de Medio Ambiente: crisisclimatica@prensaiberica.es